The good spot : Maja coffee roastery, Helsinki, Finland

We didn’t see that much tourists in Helsinki, and most of them seemed to be from surrounding countries like Germany or England. There was a notable exception though. Every time design or architecture was involved we found ourselves amongst…Japanese. There happens to be a true cultural connection between the two countries. As a result, Finland is a popular destination for them, and it’s hard to dream of better fellow tourists, and it also had the extra benefit of transporting us back to Japan a little.

On day one we visited Common, a Japanese-owned design and lifestyle shop whose offering “reflect a high level of traditional Japanese craftsmanship and are well-suited to the Nordic lifestyle”. That’s through the owner’s recommendation that I found Maja. Because, see, you can’t just stumble into the place, since it’s outside the city, in a quiet shopping mall on leafy Lehtisaari island. It is sort of hidden, which obviously makes arriving here all the more incredible. It’s hardly a struggle though, thanks to Helsinki’s ultra reliable bus system, it’s more of an out of time moment (refraining myself from making yet another Myazaki analogy here).

The tiny space was empty when we arrived, but as we entered, Kaya appeared and took our order. We sat in silence, enjoying every detail, smelling the coffee and being transported back to Japan. When my café au lait arrived in his carafe, it was simply the best I ever had. The accompanying waffles with red fruits and chantilly took me back  even more, I only ever have those in Japan, where they are very popular, and I can never get enough of the way they pronounce it : “waffoulou”.

There are many good coffee shop in Helsinki, but I find it hard not to declare this one my absolute favourite.

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Maja Coffee Roastery, Lehtisaarentie 1, Helsinki
Common, Pursimiehenkatu 1, Helsinki
It might be a good idea to combine Maja with a visit to Alvar Aaalto’s home and studio, since they are not that far from one another.

On ne peut pas dire que l’on ai croisé beaucoup de touristes à Helsinki, et la plupart d’entre eux venaient de pays voisins comme l’Allemagne ou l’Angleterre. Il y avait quand même une exception notable. A chaque fois qu’il était question de design ou d’architecture, on se retrouvait tout à coup au milieu de… Japonais. Il y a en effet une vraie connexion entre la culture des deux pays, ce qui fait de la Finlande une destination de choix pour eux. Bien entendu, difficile d’imaginer de meilleurs co-touristes, d’autant plus que cela nous transportait un peu au Japon à nouveau (un effet secondaire bien sympathique).

Le premier jour, c’est chez Common que je me suis attardée, un magasin de design et de lifestyle ouvert par un Japonais qui a vocation de proposer de l’artisanat Japonais adapté au mode de vie nordique. C’est sur la recommandation du propriétaire que j’ai alors entendu parler de Maja. Car, on peut difficilement s’imaginer y arriver par hasard, puisque le café se trouve en dehors de la ville, dans un centre commercial désert de l’île verdoyante de Lehtisaari. On pourrait même dire que l’endroit est caché, ce qui rend le moment où on y arrive d’autant plus savoureux bien sûr. Il faut avouer qu’y parvenir n’est pas non plus une épreuve, grâce au réseau hors-pair de bus, c’est plutôt une parenthèse un peu déconnectée du temps qui s’écoule (je ne ferais pas une analogie de plus avec Myazaki, mais vous voyez bien où je veux en venir!).

Le petit espace était vide à notre arrivée, mais dès le pas de la porte passé, Kaya est apparue derrière son comptoir et a pris notre commande. On s’est alors assis en silence, savourant chaque détail et humant l’odeur du café, se laissant gentiment transporter vers les rivages du Japon. Le café au lait qui est par la suite apparu sur la table dans sa carafe était simplement, et de loin, le meilleur que j’ai jamais bu. La gaufre qui l’accompagnait, avec ses fruits rouges et sa chantilly, acheva de m’emmener là-bas. Je n’en mange qu’au Japon, où elles sont très populaires, et où la moitié du plaisir vient de la façon irrésistible qu’ont les Japonais de prononcer le mot “waffle” en “waffoulou“.

Il y a bon nombre d’excellents cafés à Helsinki, mais c’est dur d’imaginer comment celui-ci ne pourrait pas être mon préféré.

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Maja Coffee Roastery, Lehtisaarentie 1, Helsinki
Common, Pursimiehenkatu 1, Helsinki
Combiner un café chez Maja avec une visite de la maison et du studio d’Alvar Aalto peut être une bonne idée, car les deux endroits ne sont pas si éloignés.

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